全球创新260讲笔记:乐高是怎么引领智能玩具潮流的

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智能玩具 儿童编程 乐高



卖积木的乐高为什么能引领智能玩具行业的潮流?


乐高的“System of Play”概念是什么意思?

如何让玩具更好玩的同时更多地融入教育元素?


今天我们要讲的,是全球最大的玩具公司之一的乐高公司。它成立于1932年,公司总部在丹麦,是一个家族企业。提起乐高,我们马上就会想到积木,一块块标准化的小积木可以拼接出各种各样的东西,比如高楼大厦、飞机汽车、甚至是形态各异的小动物。就连谷歌第一台服务器的机箱,都是用乐高积木搭的。


那么积木和智能有啥关系呢?


可能很多人都没意识到,其实从上世纪80年代开始,乐高就一直是智能玩具的领军者。今天我们就来看看这家老字号,是如何凭借智能玩具引领玩具行业新潮流的。回顾乐高80多年的发展历程,最值得说道的,是它经历的两次最为关键的重大转折。


一、小塑料块的大生意


第一次转折来自乐高开启的塑料玩具产品线。乐高是一个家族企业,它的创始人叫 Ole Kirk Christiansen,年轻时他承包了一家精细木制品工厂,做些室内装潢的工作。Ole 十分关心慈善事业,他会经常给教堂的孩子们做些手工玩具。上世纪30年代经济危机来临的时候,他发现,在全行业一片萧条的情况下,只有玩具业的订单不降反升。所以他开始制造小木刻品和木制玩具。后来他的儿子 Godtfred 也加入了进来,就这样,乐高公司的雏形建立了,1934年这个工厂正式更名为LEGO。


有趣的是,LEGO 在拉丁语里有“拼合”、“组合”的意思,结果公司后来还真的凭着组装积木风靡了天下,不过这是十几年之后的事情了。


一开始,乐高做的还是木制玩具。直到1946年,乐高砸重金买了一台英国产的注塑成型机,这台机器有多贵呢?据说它的成本几乎等于当时乐高两年的利润总和,乐高也因此而成为丹麦第一家拥有这种机器的厂商。他们将用这台机器来生产塑料拼接玩具,从那以后,塑料分支正式加入了乐高的产品线。


这就是乐高史上的第一个重大转折。


可以看到,乐高是一个非常重视新技术的公司,非常舍得用资本换取先进产品的制造能力。从1949年开始,乐高就开始生产我们现在熟悉的乐高积木了,当时的名字比较炫酷,叫做 Automatic Binding Bricks LEGO,到这里,乐高积木才算是真正诞生,后来在1951年,更名为 LEGO Bricks,而到了1958年,他们拿到了丹麦的专利证书。


只可惜,当时的消费者对塑料积木并不买账,他们还是更喜欢金属和木制产品,这让乐高面临困境。不过,从今天回过头去看,乐高在当时的决策是非常正确的。我们一直强调, 新技术带来的范式转移不是那么容易被接受的,开始时一定是只有少数人接受,但是历史的潮流终究会滚滚而来。 


在之后的几十年里,乐高一直重视新技术和新材料的运用,1963年,乐高采用了更好的塑料来作为乐高积木的原材料。新材料做出来的乐高积木更耐冲击,不容易摔坏。2015年乐高还宣布,将在2030年前用可持续发展材料生产他们的玩具产品和包装材料。


总之,凭借这些小小的积木块,从1979年开始,乐高在全球化的红利下经历了长达15年的快速成长期,几乎每5年公司的销售额就翻一番。所以我们说,乐高的基因里就一直带有追求创新和技术的色彩,这也正是乐高能成为智能玩具先驱的最重要因素。


二、打造编程机器人


接下来,我们来说说乐高的第二次转折,也就是在产品线中加入了可编程机器人。


早在上世纪80年代,乐高就发布了玩具机器人,可以说是智能玩具的先驱。讲到乐高机器人,我们不得不提到一个人,他就是“儿童编程之父”——西摩尔·派普特。


派普特曾经出版过一本编程书,名字叫做《头脑风暴:孩子,计算机与充满活力的概念》。他在书中系统阐述了自己的教育哲学,也就是“做中学”(Learning by Making)。在他看来,好的教育不是想办法让老师教得更好,而是应该提供充分的环境和工具让学习者构建自己的知识结构


比如他在书中写到,“通过编写计算机程序,孩子有机会接触科学和数学,并且体会到创建智能模型的美。”派普特认为,构建知识结构最好的方法之一,就是让学习者创造和构建对他们来说有意义的事物,这个教育理念在当时可以说是非常先进的。因此,派普特还被 MIT 评为塞西尔与艾达·格林教育教授。


而派普特和乐高之间的缘分是在非常偶然的情况下建立起来的。


1984年,乐高的第三位 CEO 克伊尔德·克里斯丁森碰巧看到了派普特的电视采访。在电视上,他看到派普特通过 LOGO 程序语言,竟然可以控制一只机器乌龟完成前进、后退、转向和在纸上绘图等动作。


这里提到的 LOGO 是一种早期的编程语言,它通过“绘图”的方式来学习编程,用来对初学者,特别是对儿童进行寓教于乐的编程教学。


克伊尔德当时惊呆了,当时,乐高刚开始把生产线延伸到教育方面。直觉告诉他,如果能把 LOGO 语言和乐高玩具结合起来,他们将会创造一个革命性的产品。


随后,克伊尔德立即访问了派普特所在的麻省理工学院媒体实验室。派普特跟他聊了自己的设想,就是要创造一个能代替电脑的乐高零部件,这个零部件既要有计算的功能,又要像乐高一样小巧便宜。这无疑是一个巨大的挑战和创新,从这儿开始,两人一拍即合。


1985年,乐高开始了和派普特的长期合作。乐高还在麻省理工学院的媒体实验室捐助了一个教授席位,派普特自然成为了第一位乐高学习研究教授。此后乐高也一直给媒体实验室提供赞助。经过他们的努力,1987年,一个机器人产品的原型诞生了,但是直到10年之后,乐高才发布了全新的可编程机器人产品 Mindstorms,也就是“头脑风暴”。


为了向派普特致敬,乐高正是用他所出版的书 Mindstorms 作为注册商标。1998年9月 Mindstorms 正式发售,不到3个月就全部售罄。从此,乐高掀起了一场全球的机器人风暴。


1998年发售的Mindstorms 1.0


现在,派普特的学生,米切尔·瑞斯尼克接任成为乐高学习研究项目教授,他在 LOGO 语言的影响下,推出了风靡世界的儿童编程语言——Scratch。现在 Scratch 的在线平台已经拥有了1500万注册用户。


到今天,Mindstorms 机器人系列已经迭代到了第三代机器人,包含了更多类型的传感器,孩子们可以搭建出数字时钟、跳舞机器人、弹吉他机器人、糖果机等造型,还能实现一些更加智能的创意。可以说,乐高是儿童编程教育的源头和最强推动者。


经历了两次重大转折,乐高已经成为玩具行业的领头羊,但它并未就此停住创新的脚步。


三、更多地融入教育元素


今天,STEAM 教育和创客教育已经成为教育领域的主流浪潮,众多创新企业的加入也让乐高开始重新思考,如何在让玩具更好玩的同时更多地融入教育元素。


数字时代儿童的娱乐方式已经发生了改变,为了和平板电脑、手机抢夺孩子的注意力,乐高也在努力增强产品的吸引力。比如,在2017年的 CES 上,乐高就推出了新的 LEGO Boost 系列,和需要编程基础的 Mindstorms 相比,这个系列更适合小朋友玩。

我先来简单介绍一下这个系列的产品。


LEGO Boost 可以拼装出5种不同类型的玩具:有机器人、猫、吉他、工程车和生产线机器,玩具可玩性非常高。孩子们还可以在 App 上拖拽出不同的命令板块,这些命令板块分别代表着不同的动作,只要把不同的板块组装在一起,再点击屏幕,就能让机器人实现不同的动作和功能。


乐高Boost系列


在这个过程中,孩子们真正实现了“做中学”,一方面训练了编程思维,另一方面不断探索出更多的玩法。为了让孩子掌握编程思维,程序还能循序渐进,由浅入深。比如,最开始只会“喵喵”叫的小猫会成长为摇头摆尾的猫咪。


与此同时,乐高还在探索把实体玩具和数字化体验结合的产品。2015年乐高推出的互动游戏《乐高:次元》就是一个很好的例子。今年2月份,乐高还推出了专门针对孩子的社交网络平台 LEGO Life,在这里,孩子们可以上传自己的乐高积木作品和相关涂鸦,也可以查看、评论、点赞乐高新闻以及别人的优秀作品等等。


四、长盛不衰的奥秘:System of Play


回顾乐高80多年的历史,有过黄金发展的15年,也曾几经破产,但最终它克服了重重困难走到了今天。让他们能一直保持活力的奥秘,是乐高第二代接班人 Godtfred 提出来的“System of Play”这个概念。


这个概念说的是什么呢?


乐高是一套游玩系统,积木与积木之间彼此相融、拆合拼装,这个过程就是孩子们发挥想象力的过程。在1992年的乐高产品目录上印着一句话:“我们有积木,而你有想法”。80多年之后,乐高有了更多的产品系列,花样虽然更多了,但依然是塑料积木加上马达、开关、电池和芯片,也就是说,这一切依然离不开乐高玩具的拼接功能。


乐高的魅力就在于此,你看电影和玩游戏的体验都是有限的,但是通过乐高,你可以任意挥洒你的创意,实现任何你能想象出的东西。乐高永远强调的是自己动手的乐趣,这种乐趣是任何其他游戏都不能取代的。可以说“System of Play”就是乐高的精华所在。


今日内容小结


总结一下今天讲的内容,我们可以从乐高的成功总结以下三大要素:


持续的创新力:从引入塑料玩具,到引入机器人,乐高一直是一家注重创新的公司,这是它长盛不衰的一个重要原因。它在上世纪80年代就开始和高校联合研究智能玩具,然后推出了乐高机器人,乐高可以说是智能玩具领域最早的先驱。


坚持的力量:新生事物往往都是不被大众所接受的,在公众对范式转移难以接受的时候能够坚持不懈,是成功者的必要条件,当大家都接受了新生事物的时候,你就成了这个领域的领导者了。所以我们看见各个领域的领导者往往都是有坚持的力量在支持他。


系统化的思维:乐高的核心在于“System of Play”,一切玩具的核心是好玩,如果不好玩,智能化也只是个售卖的噱头。这个理念可以说是乐高80多年发展的立身之本,它帮助乐高起家,也多次让乐高起死回生。可以说,乐高销售的不是积木,而是创造力。


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